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    O nitrogênio possui ao todo sete óxidos: N2O5 (pentóxido de dinitrogênio), N2O4 (tetróxido de nitrogênio), N2O3 (trióxido de dinitrogênio), N2O2 (dióxido de nitrogênio), NO2 (dióxido de nitrogênio), NO (monóxido de nitrogênio) e finalmente N2O (monóxido de dinitrogênio ou óxido nitroso). Este último pode ser associado ao nome de Humpry Davy, que descobriu esse gás em meados de 1800.

Davy nasceu em 17 de dezembro de 1778,na região da Cornualha, no sudoeste da Grã-Betanha. Um garoto pobre, visto que seu pai deixara para e sua mãe, apenas dívidas. Não tendo apreciado a educação escolar, Davy tornou-se aprendiz de farmacêutico, tendo sido autodidata. Seu interesse foi despertado para a química depois de ler o Traité Elementaire de Chimie de Lavoisier, Davy iniciou-se rapidamente trabalhos experimentais, improvisando a aparelhagem de laboratório mediante o uso de garrafas de vinho e xícaras de chá por exemplo.

Com talento poético, Davy faria apresentações científicas (leitures) na Royal Instituon, com o charme e a desenvoltura de um verdadeiro showman. Além de talentoso, diz-se que Davy era muito bonito, o que tornava a suas leictures especialmente atraentes para as damas. Talvez Davy tenha sido o químico que mais se afastou do estereótipo que Hollywood criaria mais tarde para os cientistas: um sujeito feio, desengonçado, com óculos fundo de garrafa. Nada disso caracterizava Davy, que interessado nos efeitos fisiológicos dos gases, Davy utilizou a si mesmo como cobaia em muitas oportunidades, inalando diversos gases. Ao realizar experiências com o óxido nitroso, descobriu que esse o deixava com uma sensação de vertigem quando inalado, tendo também descoberto suas propriedades anestésicas. Seguindo os passos de Davy, outros também experimentaram inalar o gás, verificando que os “freios morais” e inibições eram diminuídos mediante o seu uso, levando o indivíduo ao riso ou choro fácil – parece que mais ao primeiro efeito do que ao segundo – visto que o gás terminaria por ser batizada como “gás hilariante” ou “gás do riso”. Não demorou muito para que “festinhas de embalo”, nas quais a inalação de gás do riso era parte do programa, fossem organizadas. Nestes tempos de ecstasy e outras drogas, não deixa de parecer ingênua a cena de vários convidados inalando ansiosamente o N2O. Por essa o bonitão Davy certamente não esperava, mas não deixa de ter certa coerência com sua fama de playboy.

Davy torna-se ainda mais famoso ao empregar a eletricidade para isolar elementos a partir de seus respectivos sais fundidos, tendo sido o primeiro a isolar sódio, potássio, cálcio, bário, magnésio e estrôncio.

Humpry Davy morreu em 1829, em Genebra, Suíça, tendo deixado ao mundo, além de N2O e dos diversos elementos por ele isolados, outra grande contribuição para a química: seu famoso discípulo, Michael Faraday, que não por acaso conduziria pesquisas envolvendo compostos químicos e eletricidade.

Texto original: Para Gostar de Ler a História da Química. Robson Fernandes de Farias. Vol. 2 Campinas – SP. Ed. Átomo, 2008.